16. ¿VASIMR® necesita un reactor nuclear?

No, VASIMR® es estrictamente un cohete eléctrico y no depende de la fuente de energía eléctrica que se utilice para alimentarlo. De hecho, las primeras aplicaciones del propulsor VASIMR® planeadas por Ad Astra Rocket Company utilizan energía solar a potencias entre los 50 y 600 kW. Estos sistemas proveerán la propulsión primaria a “remolcadores” robóticos comerciales operando en regiones del sistema solar interior en donde la radiación solar es suficiente (entre las órbitas de Mercurio y Marte).

Para misiones lejos del Sol que requieran mayores potencias a las que se pueden obtener con tecnología fotovoltaica, será necesaria una planta eléctrica basada en un reactor nuclear. A medida que la tecnología de los reactores nucleares espaciales avanza y los sistemas de potencia de varios megavatios adquieren madurez, el propulsor VASIMR® será un complemento natural para estas aplicaciones de alta potencia, las cuales podrían habilitar la exploración espacial tanto humana como robótica a través de todo el Sistema Solar, de forma rápida y robusta.

Ad Astra ha enfatizado que si bien la tecnología del propulsor VASIMR® escala bien a una arquitectura de propulsión nuclear eléctrica, su primer nicho operacional no es nuclear sino solar.

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